Ciencia

Investigan la muerte de 70 ballenas grises en Alaska

En lo que va del año, 37 ballenas grises muertas han aparecido en aguas de California, tres en Oregón, 25 en el estado de Washington y cinco en Alaska, según funcionarios del Servicio Nacional de Pesca Marina de NOAA. Cinco más fueron encontrados en la Columbia Británica.

Biólogos del gobierno de Estados Unidos iniciaron una investigación especial sobre la muerte de al menos 70 ballenas grises arrastradas a la costa en los últimos meses a lo largo de la costa oeste de EE. UU., Desde California hasta Alaska, muchas de ellas demacradas, dijeron el viernes funcionarios, según Reuters.

La Administración Nacional Oceánica y Atmosférica (NOAA, por sus siglas en inglés) declaró que la muerte de la ballena es un «evento de mortalidad inusual», una designación que provoca un mayor escrutinio y asignación de más recursos para determinar la causa.

En lo que va del año, 37 ballenas grises muertas han aparecido en aguas de California, tres en Oregón, 25 en el estado de Washington y cinco en Alaska, según funcionarios del Servicio Nacional de Pesca Marina de NOAA. Cinco más fueron encontrados en la Columbia Británica.

La ballena muerta más reciente en Alaska fue vista la semana pasada cerca de la bahía de Chignik en la península de Alaska.

Muchos tienen poca grasa corporal, por lo que los principales expertos sospechan que la muerte se debe a la disminución de las fuentes de alimentos en las aguas que se calientan drásticamente en el norte del mar de Bering y el mar de Chukchi, cerca de Alaska.

Las ballenas grises veranean allí, consumiendo la mayor parte de un año de alimento para empacar en la grasa que necesitan para transportarlas a través de la migración hacia el sur hasta las zonas de invernada de México y de regreso hacia el norte hasta las áreas de alimentación de Alaska.

El hielo marino ha estado en o cerca de niveles récord en Bering y Chukchi, y las temperaturas del agua han sido persistentemente mucho más altas de lo normal, una consecuencia aparente del cambio climático causado por el hombre, dicen los científicos.

Las condiciones que las ballenas encontraron el verano pasado podrían estar afectando a los animales ahora que hacen su migración anual hacia el norte, dijeron los científicos reunidos por NOAA para una teleconferencia el viernes.

«El Ártico está cambiando muy, muy rápido, y las ballenas tendrán que adaptarse a eso», dijo a los periodistas Sue Moore, oceanógrafa de la Universidad de Washington.

La falta de hielo marino puede estar reduciendo los suministros de los pequeños crustáceos conocidos como anfípodos, que son la principal fuente de alimento de las ballenas grises, dijo Moore.

«El hielo marino ha estado cambiando muy rápidamente en la última década», dijo.

Otra teoría es que el número de ballenas ha alcanzado los límites de la capacidad natural del medio ambiente para sostener un mayor crecimiento de la población, dijeron los científicos en la convocatoria.

La población actual estimada de ballenas grises en el Pacífico nororiental es de alrededor de 27,000, la más alta registrada por la agencia desde que comenzó las prospecciones de ballenas grises en 1967, dijo el biólogo David Weller.

«Tenga en cuenta que la capacidad de carga no es un techo rígido, sino que es un umbral cambiante», dijo Weller, quien trabaja en el Centro de Ciencias Pesqueras del Sudoeste de la agencia en San Diego. «En algunos años o en varios años, el medio ambiente es capaz de Apoyando más ballenas que en otros años ”.

Las muertes podrían ser causadas por una combinación de factores, como en otras muertes, dijeron los científicos.

Algunas ballenas se han desviado a lugares como la Bahía de San Francisco y Puget Sound, donde enfrentan un mayor riesgo de ataques con barcos y otros peligros, dijo John Calambokidis, un biólogo y experto en ballenas grises del Colectivo de Investigación Cascadia.

«Estamos viendo muchas ballenas grises vivas en áreas inusuales, algunas de ellas claramente demacradas, tratando de alimentarse», dijo.

Se espera que más ballenas muertas se deslicen en tierra durante la migración hacia el norte, dijeron los científicos. El total de ballenas muertas documentadas probablemente representa una pequeña fracción de las que han perecido en el episodio actual, dijeron.

Se cree que la última gran muerte de la ballena gris de la Costa Oeste, en 1999 y 2000, se relacionó con un evento de El Niño que calentó el océano. También provocó una declaración de evento de mortalidad inusual.

Información: Reuters

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